佛教观念中的生命体系,不仅限于常人可见的人与动物,还包括肉眼看不见的种种众生。

从生命结构上讲,可将一切众生分为三个部分:即欲界、色界、无色界。欲界众生有身体,也有食欲与情欲。色界众生虽有形体,但没有食欲与情欲。无色界众生连身体都没有了,只是纯粹的精神世界,但尚有自我观念。 从生命的存在形式上讲,从下往上可分为地狱、饿鬼、畜生、人、阿修罗、天、声闻、缘觉、菩萨、佛这十种世界,也就是通常所说的“十法界”。

1、四圣道

四圣道指声闻、缘觉、菩萨、佛。

声闻指通过修习佛法,从凡夫走向解脱的四个阶层,包括初果须陀含、二果斯陀含、三果阿那含、四果阿罗汉。每一层次在佛经中都有详细的修行方法及成就的明确标准。断了“身见、戒取、疑”三结,证须陀含果;断除三结,加上贪嗔痴薄,证斯陀含果;断除五下分结(贪欲、嗔恚、身见、戒禁取见),证阿那含果;断除五上分结(色界贪、无色界贪、掉举、慢、无明),证得阿罗汉果。

证得初果后,就进入了不会逆转的解脱之路了,就像登上了直达终点的飞机一样,最多在人间或天界轮回七次,必证阿罗汉果。证得二果后,最多只会在人天中再往返一次,就能证得阿罗汉果。证得三果后,来生不再入欲界,而是生往五不还天,在那里直接证得阿罗汉果。证到阿罗汉果后,就彻底了脱生死了。

缘觉又称独觉,是指在没有佛法的时代,自证自悟而证得涅槃,但没有用自己所证之道来教化大众、没有开创出佛教时代的圣者。

菩萨是梵文音译,全称是菩提萨埵。指在佛的教化之下,发菩提心,受菩萨戒、行菩萨道,走上自度度人的成佛之路者。菩萨道是凡夫到成佛的过程,按成就的层次分为五十二个阶次,每达到一个层次都有客观的成就标准。

佛教是讲实证的宗教,修行的每一个层次及修证的方法都有详细的指导,以及成就的标准,每一层次都可亲自验证。古往今来修到各个层次的圣者层出不穷,直到现在的南传佛教中,都经常有修行人证得阿罗汉果,了脱生死。

佛是梵文的音译,是佛陀的简称。只有在没有佛法的时代通过自修悟道、证得涅槃,并且创立佛教、广度众生者,才能称为佛。这里可以看出,同样是证涅槃,佛与阿罗汉一个最典型的区别就是佛在无佛法之时代,自证涅槃并创立佛教。一些人说自古以来,佛门中没有人修行成佛,由此否定修行的意义,这是误会了佛的含义。佛的含义中有“第一个开创佛教”的意思在里面,就像木匠的开山祖师只有一个鲁班一样,后来的木匠手艺再好,也不可能是木匠业的祖师。民间对佛的称谓叫佛祖,就有这层意思了。如果有人宣称自己是佛降世,或自己已修行成佛,这就像某位木匠宣称自己是木匠业祖师一样不靠谱,这是缺乏基本常识的表现。

十方无数的世界、过去现在未来,都有无数的佛。我们这个世界最近成佛的是释迦牟尼佛,是位真实存在的历史人物,今天在印度与尼泊尔还有许多释迦牟尼佛活动过的遗迹,有大量的考古证据。释迦牟尼佛出生在2500多年前的古印度,原来是迦毗罗卫国(今尼泊尔的提罗拉科一带)的太子,后出家修行、自悟成佛,并创立佛教。释迦牟尼佛是释迦族的圣者的意思。