四念处指身念处、受念处、心念处、法念处。

这四念处,指观察五蕴中的色、受、想、识四蕴。身念处指观察色蕴,受念处指观受蕴,心念处指观想蕴,法念处指观识蕴。这是从不同角度分析生命的结构。为什么四念处中不包含观行蕴?因为行蕴是时间迁流,代表的是无常,而无常体现在色受想识这四蕴的变迁过程之中。观这四念处的无常,即包含了行蕴。

观四念处的目的,是为了通过如实观照的方法,证得无我。而不仅仅是观身不净、受是苦、心无常、法无我,这种分析方法,把四念处极度窄化了。比如身不仅能令人产生不净想,也能令人产生净想。比如同样一个女人,在你眼中污浊不堪(不净),在他眼中貌美如花(净)。若单观不净,是偏执于一处。单观不净的一面,用来对应淫欲当然是利器,但当成一种观念,就偏于一处了,而不是如实观了。什么是如实观?全面的、客观的分析,才叫如实观。观色,要做到“色集、色味、色患、色离如实知”。知其产生、变迁与消亡的过程,知其带来的利与弊,知道出离的方法。 观四念处基本的分析方法,一是无我观,二是无常观,观身、受、心、法四念处的无我与无常,从而完全破除“我执”。把我执破除了,一切生命的问题就迎刃而解。